La escasez de caca de hipopótamo pone en riesgo la alimentación de millones de personas

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Las heces son una bomba de silicio clave para permitir el crecimiento de diatomeas en el Lago Victoria, en África

Su ausencia pone en peligro la supervivencia de los peces que dan sustento a una enorme cantidad de gente

El crecimiento económico y demográfico humano parecen estar causando la extinción de miles de especies. Esto acaba con seres vivos muy hermosos y con los agentes clave que le dan forma a los ecosistemas. Estos están compuestos por un lugar o hábitat y una compleja y refinada red de relaciones entre organismos y microbios, que permiten que los bosques respiren, que los océanos sean el hogar de las ballenas o que una persona pueda hacer la digestión. Estas redes son muy complejas, pero en ocasiones la desaparición de una de estas especies o agentes puede tener efectos insospechados y graves, incluso aunque no seamos consciente de ello.

Por ejemplo, en los bosques de kelp o quelpos de Alaska, formados por enormes algas, la desaparición de la nutrias puede provocar que todo el ecosistema colapse, y que solo unas pocas especies puedan subsistir. ¿Por qué? Porque estas controlan la población de erizos y evitan que estos equinodermos devoren a las algas, que son los organismos que proporcionan cobijo a todos los demás. Curiosamente, en aguas situadas más al sur, las especies que se alimentan de erizos no son nutrias, sino langostas y peces, que son sensibles a la pesca. Así que es allí donde la sobrepesca puede provocar que desaparezca el ecosistema y con él todos sus peces.

Un estudio publicado recientemente en la revista Science Advances ha mostrado otra de estas complejas relaciones. Los investigadores han constatado que el drástico descenso de la población de hipopótamos (Hippopotamus amphibius) en África puede llevar a que en décadas escaseen los peces en ríos y lagos. El motivo es que las heces de estos mamíferos son una auténtica bomba de silicio para los ecosistemas acuáticos, sin el cual el crecimiento de diatomeas puede peligrar. Si no hay diatomeas, crecen unas algas que consumen todo el oxígeno del agua y que acaban matando a todo tipo de animales.

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